La grève des prisonniers expose la dépendance de l’âge d’or des Américains sur le travail forcé

L’esclavage a permis aux Américains de s’enrichir à des niveaux sans précédent. Et aujourd’hui, le travail en prison offre également des produits quotidiens à très bas prix à des millions d’Américains.


L'esclavage a permis aux Américains de s'enrichir à des niveaux sans précédent. Et aujourd'hui, le travail en prison offre également des produits quotidiens à très bas prix à des millions d'Américains.

Des prisonniers dans 17 États et plusieurs provinces canadiennes sont en grève pour protester contre les conditions de travail dans les prisons. Leurs démonstrations obligent les Américains à comprendre que certains de leurs aliments quotidiens sont fabriqués derrière les barreaux, pour quelques centimes de l’heure, dans un système que certains considèrent comme un esclavage moderne. Les oeufs, le jus d’orange, la viande de boeuf et le poisson proviennent souvent des travailleurs en prison. Ils ont également des centres d’appels, luttent contre les incendies et fabriquent du sucre.

Pour ce travail, ils reçoivent, en moyenne, 86 cents par jour, selon le groupe de défense de la Prison Policy Initiative. Certaines personnes, autrefois incarcérées, ne sont pas d’accord avec la comparaison entre le travail pénitentiaire et l’esclavage, affirmant que les emplois en prison enseignent de véritables compétences susceptibles de réduire la récidive.

Mais la grève des prisonniers, en cours depuis le 21 août 2018, met en lumière une habitude américaine inquiétante de consommer, souvent sans réfléchir, les produits du travail forcé.

L’esclavage et ses conséquences

Jusqu’à l’émancipation en 1865, les Africains et les Afro-Américains asservis fournissaient beaucoup des produits de la vie quotidienne des premiers Américains, du coton et du tabac à la farine et au sucre. De 1776 à 1865, on estime que 7,5 millions de travailleurs noirs non rémunérés ont été victimes de ces pratiques, dans des camps de travaux forcés, également connus sous le nom de plantations, de chemins de fer, de foyers et d’usines du Sud.

Le coton américain bon marché a été expédié en Grande-Bretagne via New York et importé aux États-Unis en guise de vêtement, enrichissant tout le monde, sauf les travailleurs asservis qui l 'ont récolté - Crédit : Fort Sumter Museum Charleston via Flickr/denisbin, CC BY-ND

Le coton américain bon marché a été expédié en Grande-Bretagne via New York et importé aux États-Unis en guise de vêtement, enrichissant tout le monde, sauf les travailleurs asservis qui l ‘ont récolté – Crédit : Fort Sumter Museum Charleston via Flickr/denisbin, CC BY-ND

L’esclavage n’était pas confiné au Sud : New York ne l’a pas interdit jusqu’en 1827. Comme le montrent mes recherches sur le travail forcé et l’industrie au début de l’Amérique, les produits fabriqués par les esclaves étaient partout au début des États-Unis : café, couches, tabac à chiquer, pain et même billets de banque.

Prenez le tabac à mâcher, par exemple, la “sale habitude”, selon les mots de Charles Dickens lors de sa visite aux États-Unis en 1842. Le romancier anglais était consterné de voir des centaines d’ouvriers esclaves presser le tabac. Des travailleurs asservis, y compris des femmes et des enfants, ont effectué des quarts de 16 heures dans ces usines poussiéreuses et dangereuses. La feuille qu’ils y ont transformée a été cultivée, coupée et traitée par d’autres personnes asservies en Virginie, en Caroline du Nord, au Maryland et au Kentucky.

Travail forcé et inégalité

Ce système violent de maintien de la pauvreté et de la servitude chez les Noirs a rendu le tabac remarquablement abordable pour les hommes libres. Au milieu du XIXe siècle, l’équivalent d’une boîte de tabac sans fumée coûtait à peine 50 cents en dollars d’aujourd’hui. Les tabacs de Virginie se sont enrichis en vendant leurs tampons et leurs rebords de tabac bon marché aux États-Unis, en Europe et en Australie et même à la marine américaine.

En conséquence, l’esclavage a alimenté les inégalités dans le sud des États-Unis, faisant baisser les salaires des travailleurs blancs et des Noirs libres, tout en enrichissant éhontément une petite élite.

Selon les économistes Peter Lindert de U.C. Davis et Jeffrey Williamson d’Harvard, au cours des 8 décennies qui ont précédé la guerre de Sécession, le premier pour cent des salariés ont doublé leurs revenus tandis que les 40 % les plus pauvres ont perdu la moitié de leurs revenus.

Les Américains du XIXe siècle consommaient du café et du sucre produits par des travailleurs asservis au Brésil - Crédit : J.B. Derbet, "Surveillants punissant les esclaves dans un domaine rural", CC BY

Les Américains du XIXe siècle consommaient du café et du sucre produits par des travailleurs asservis au Brésil – Crédit : J.B. Derbet, “Surveillants punissant les esclaves dans un domaine rural”, CC BY

En 1860, le coefficient de Gini, qui mesure la répartition inégale de la richesse, était de 0,608 dans la plupart des États situés au-dessous de la ligne Mason-Dixon, ce qui en ferait aujourd’hui l’un des endroits les moins égaux au monde. L’inégalité moyenne aux États-Unis à l’époque était bien meilleure, 0,511 sur l’indice de Gini, soit à peu près l’équivalent de la Colombie moderne.

Les banquiers du nord et les marchands de biens fabriqués par des esclaves ont également devancé les autres salariés. Le coton, cueilli par les travailleurs asservis, a été expédié à New York où il a été vendu à des usines anglaises et européennes. En 1860, le coton représentait 61 % des exportations américaines et le coton américain 80 % des importations britanniques de coton.

La consommation éthique

Des actions quotidiennes, apparemment sans rapport avec l’esclavage, l’ont en fait soutenu financièrement. Presque tous les habitants de l’Atlantique au milieu du XIXe siècle, qui ont sucré leur café, l’ont fait en utilisant du sucre récolté par des esclaves en Louisiane, aux Antilles ou au Brésil.

Leur café, en grande partie du Brésil, était également cultivé par des esclaves. Comme le Brésil était le dernier pays des Amériques à abolir l’esclavage en 1888, cela continuerait d’être le cas pendant des décennies après que le 13e amendement ait interdit l’esclavage aux États-Unis. Dans les années 1830, les Afro-Américains et les quakers de Philadelphie lancèrent un mouvement de produits libres pour sensibiliser les consommateurs au lien entre le travail forcé et leurs listes de courses.

Une campagne de 1892 au Tennessee condamnant le travail pénitentiaire - Crédit : Calvin M. McClung Collection Numérique via Wikimedia Commons, CC BY

Une campagne de 1892 au Tennessee condamnant le travail pénitentiaire – Crédit : Calvin M. McClung Collection Numérique via Wikimedia Commons, CC BY

L’épicier abolitionniste de New York, David Ruggles, a même promu que ses édulcorants étaient fabriqués par des personnes libres, et non par des esclaves.

Du travail forcé au travail en prison

Le sucre et le travail forcé, en particulier, étaient apparemment inséparable. Après la reconstruction, les prisonniers du Sud, presque tous noirs, beaucoup condamnés pour des accusations mineures ou totalement inventées, ont été forcés de cultiver de la canne à sucre et d’autres cultures. Ce système, appelé, Convict-Leasing, exploitait une faille de l’allocation de l’esclavage du 13e amendement en guise de punition pour crime.

De 1865 à 1941, plus d’un million de prisonniers, y compris des enfants et des femmes, ont été condamnés à l’extraction de charbon, à la fabrication de térébenthine ou à la construction de chemins de fer. Pour les grandes entreprises comme US Steel, les économies réalisées par les travailleurs loués leur ont donné un avantage concurrentiel.

Même aujourd’hui, la plupart des États américains utilisent leurs poulations carcérales pour fournir de la nourriture à bas prix et d’autres fournitures aux établissements publics, y compris les écoles. 37 États ont un contrat avec des sociétés comme Chevron, Compaq, Boeing et Victoria’s Secret.

Certaines de ces entreprises privées sont légalement obligées de payer un salaire en vigueur. Mais à la prison privée de Lockhart au Texas, les travailleurs gagnent 1,96 dollar de l’heure pour fabriquer des cartes de circuit informatique, 80 % de leur salaire étant déduits de leur propre incarcération. Les travailleurs des établissements publics de 8 États du sud ne sont pas payés pour des travaux pénitentiaires comme la lessive.

Une économie fondée sur le travail forcé

Les défenseurs des prisonniers reconnaissent que le travail peut briser la monotonie de l’incarcération et enseigner des compétences professionnelles significatives. Et les prisonniers ont besoin de tout l’argent qu’ils gagnent. Même les services de base comme les appels téléphoniques coûtent beaucoup plus cher en prison.

Selon les prisonniers, le problème est qu’ils n’ont aucun contrôle sur la rémunération ou les conditions de travail. Comme les travailleurs asservis, ils ne peuvent pas simplement quitter un emploi dangereux. En tant qu’historien, j’entends aussi les échos des protestations des travailleurs de la prison lors de campagnes plus récentes visant à sensibiliser les consommateurs au travail dans les ateliers clandestins.

Les usines étrangères, qui fabriquent des vêtements pour de nombreux détaillants aux États-Unis, sous-estiment souvent les travailleurs, exigent des heures supplémentaires et les licencient pour être malades, être enceintes ou quand ils tentent de se syndiquer. Après l’effondrement d’une usine au Bangladesh en 2013, qui a tué 1 138 travailleurs, des marques populaires telles que H & M et Forever 21 ont accepté de renforcer les conditions de travail de leurs fournisseurs de vêtements, mais les progrès sont à la traîne.

Du Convict-Leasing à l’industrie carcérale d’un milliard de dollars, les travailleurs forcés ont servi les consommateurs américains pendant des siècles. La grève de la prison est un rappel très nécessaire qu’ils le font encore.

Traduction d’un article de The Conversation par Calvin Schermerhorn, professeur d’histoire à l’Arizona State University.

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Houssen Moshinaly

Rédacteur web depuis 2009 et blogueur dans la vulgarisation scientifique.

Depuis plusieurs années, la science est attaquée de tous les cotés. Les vaccins, les pesticides, les OGM, mais également sur le plan de la politique. Marre d'entendre des âneries sur les médias de masse, j'ai décidé de lancer ce blog pour critiquer tous ces attaques incessantes sur la science. Je parle de l'agriculture comme des lois liberticides ou des pseudosciences.

Je ne prétend pas être un expert dans les domaines et considérez plutôt mes articles comme une opinion éclairée, mais personnelle sur des sujets qui sont souvent assombris par les marchands de peur et la pseudoscience. Mon ton peut être cassant et tranchant, car cette plume canalise une colère souvent justifiée.

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